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2013: A key year for Latin America

Posted: 2013-01-22

By Daniel Zovatto, IDEA’s Regional Director for Latin America and the Caribbean

Daniel Zovatto
Daniel Zovatto

2013 is a year loaded with symbolism for the region. Latin America celebrates the 35th anniversary of the Third Democratic Wave; and has just experienced a decade of major progress both in economic and social terms − which taken together saw a meaningful reduction in poverty and inequality (the latter only in a few countries).

Therefore, the outlook is: a year full of opportunity, but also of challenge.

Electoral Agenda

Four presidential elections are officially scheduled to be held this year, but there may be a fifth one, depending on the state of President Chavez’s health. 2013 started with the same question 2012 closed with: will there be the need to declare Chavez’s total absence from the presidency and, consequently, hold new presidential elections?

The electoral calendar starts in Ecuador on 17 February. It is highly probable President Correa will be successful in his re-election due to a few reasons, for example; the many social programmes developed in the last few years, the excellent oil prices, and a weak and fragmented opposition, all play in favor of Correa staying in office through 2017.

The second major event will take place on 21 April in Paraguay. These elections – if legitimate and credible — should enable the possible return of the country to international organizations such as MERCOSUR and UNASUR, from which it was suspended as a consequence of the “parliamentary coup” which ousted President Lugo in June 2012. The same course of events happened in Mexico, with the return of the PRI to power. As a result, the Colorado Party (led by its candidate Horacio Cartes), can regain the presidency that it held for 61 years, but from which it was evicted in the 2008 election.

The third presidential election is to be held in Chile, with a first round set for 17 November. If former President Michelle Bachelet confirms she will run (possibly announced in March), it is highly probable that she will be the winner. To date, the ex-president has a commanding lead over the two ruling party candidates (Golborne and Allamand). Chileans will cast their ballots under a reformed electoral system, whose major changes include an automatic voter roll (an increase of over 5 million new voters), voluntary voting and an obligation for all political parties to hold conventions in June 2013.

The election in Honduras on 24 November will bring an end to the current electoral agenda. Its results are the most difficult to forecast this early in the year. In November 2012, the political parties chose their candidates at their conventions (Juan Orlando Hernandez for the National Party and Mauricio Villeda for the Liberal Party). Also, former President Zelaya recently established the Libertad y Refundación Party, whose presidential candidate is his wife Xiomara Castro. It is not clear whether this new political force will be able to put an end to the historical two party system.

Venezuela might have to hold a new election if “Chavez’s absolute absence” is decreed according to the provisions in Article 233 of the Bolivarian Constitution. As per this hypothesis, elections would have to be called within the 30 days following the date on which a President’s absolute absence is decreed.

Four other elections are relevant: 1) the parliamentary election in Cuba, 2) the legislative and partial municipal elections in Haiti and, above all, 3) the municipal elections in Venezuela and 4) the mid-term legislative elections in Argentina. The latter are crucial for determining whether President Fernandez-Kirchner would have the option to reform the Constitution so as to run for a third consecutive term.

Key Processes to Monitor

In Mexico, the campaign promises made by Enrique Peña-Nieto are facing their moment of truth, particularly the feasibility of his ambitious reform agenda. The prevailing environment – in spite of an increase in violence and in the number of murders in the State of Mexico and in the Federal District — is of moderate optimism, particularly as a result of the Pact for Mexico signed by the Executive and the leading political parties on 2 December 2012. This document is considered to be the “road map” that outlines the fundamental conditions for the solid performance of the national economy in the future.

In Colombia, President Santos is betting most of his political capital (which dissipated in 2012) and his re-election (in 2014) on the success of the peace process. The third round of negotiations (on the strategic agricultural issue) started on 14 January in Havana. President Santos requested that the negotiations be given a ’new rhythm’, meaning delivering concrete outcomes in order to reach a consensus within the deadline of November 2013 (a deadline set by himself).

In Brazil, 2013 will be a decisive year for the re-election aspirations of President Rousseff, as elections are held in 2014. Her chances being re-elected will depend on economic growth, hoping the energy crisis and the awakening of demands by the unions (who granted Rousseff a honeymoon during her first two years in office) will not derail the recovery that the economy is experiencing.

Cuba, jointly with Venezuela, will be the other political focus in the region for several reasons: Cuba’s key role in the complex Venezuelan situation; its hosting of the Colombian peace negotiations; and, starting in late January, chairing the Community of Latin American and Caribbean States (CELAC in Spanish). Also important will be to closely follow up the actual operation of the new migration policy (which is more flexible, except for certain groups), which became effective on 14 January, and the evolution of the pro market economic reforms implemented by President Raul Castro during the last year and a half. Fidel’s health, just like Chavez’s, might also spring a surprise this year.

Final Thoughts

2013 has started with the right foot forward. The World Bank and ECLAC foresee a slight increase for growth in the region, just above the 2012 level: a regional average somewhere between 3.5 – 3.9 per cent. In most countries, as a result of the last electoral rally (2009-12), a political center (from the right or from the left) prevails, based on an approach that favors pragmatism and a moderately optimistic feeling.

Infused with the sense that the region is going through one of its best periods, the countries that make up the CELAC (with the exception of the United States and Canada), will meet with their peers from the European Union (which are going through one of their worst crises) on 26 - 27 January in Santiago, Chile, aimed to attaining an alliance for sustainable development by promoting quality social and environmental investments.

This view of “the good period” that Latin America is enjoying is shared by Roberta Jacobson, the United States Assistant Secretary of State for Western Hemisphere Affairs, who asserted a few days ago in Madrid that the region ’has never been as stable, peaceful, and prosperous’ and defined it as a ‘respectable actor’ on the international stage. I agree with Ms Jacobson. The region today enjoys stronger democracies, more and better public policies on social welfare, and stronger and more integrated economies. During the last decade, 73 million exited poverty, expanding the middle class in size by over 50 per cent.

However, the optimistic outlook experienced in the region should not underestimate the major threats conspiring against a full citizenship, stronger institutions, a more independent press and better quality democracy.

In fact, in spite of major achievements, Latin America remains vulnerable to external environments, to the growing exposure of Eastern Asia, and to specific factors in each country. In the social arena, 30 per cent of the population remains poor and 38 per cent is vulnerable. We are one of the most violent regions in the world. According to UNDP data, during the last 25 years robberies have trebled; and homicides have increased by 11 per cent over the last decade, figures which enable one to understand why lack of security is the issue that most worries citizens and the governments of the region.

Other major threats are: populist regimes, hyper-presidentialism, re-election fever, high levels of corruption, weak rule of the law, and negative pressures on freedom of speech. These factors turn on an alert light of premature applause.

Moderate optimism, yes, but not naivety.

2013: año clave para América Latina

Daniel Zovatto, Director Regional para América Latina y el Caribe, IDEA Internacional

2013 es un año cargado de simbolismo para la región. En América Latina se celebra el 35 aniversario del inicio de la Tercera Ola Democrática y constituye una década de importantes avances tanto en el ámbito económico como en el social, todo ello acompañado de una reducción significativa de la pobreza y de la desigualdad (esto último sólo en algunos países).

Por tanto, se proyecta como un año preñado de oportunidades y también de desafíos, en un doble sentido: por la importancia de su agenda electoral y por la manera en que evolucionen, entre otros, cuatro procesos claves.

Agenda electoral

Cuatro elecciones presidenciales generales están oficialmente agendadas. Sin embargo, podrían llegar a ser cinco, dependiendo de cómo evolucione la salud del presidente Chávez. En términos políticos, 2013 arrancó con la misma interrogante con que cerró 2012: ¿Habrá necesidad de declarar la falta absoluta de Chávez y, consecuentemente, llevar a cabo nuevas elecciones presidenciales?

El calendario electoral se inicia en Ecuador el próximo 17 de febrero. Es altamente probable que el presidente Correa logre su reelección. Los numerosos programas sociales llevados a cabo durante los últimos años, gracias a los excelentes precios de petróleo y a una oposición débil y fragmentada, juegan a favor de la permanencia de Correa hasta 2017.

La segunda cita tendrá lugar el 21 de abril en Paraguay, cuya elección, de contar con niveles adecuados de legitimidad y credibilidad (creo que así será), permitirá la plena normalización de la situación política y el consiguiente reingreso de este país al MERCOSUR y a la UNASUR, instancias de las que fue suspendido como consecuencia del “golpe parlamentario” que destituyó al presidente Lugo en junio de 2012. Todo pareciera indicar que, parecido a lo ocurrido en México con el regreso del PRI, el partido Colorado de la mano de su candidato Horacio Cartes volvería a ocupar la Presidencia de la cual, tras 61 años ininterrumpidos en el poder, fue desalojado en las elecciones de 2008.

En Chile se celebrará la tercera elección presidencial, cuya primera vuelta está fijada para el 17 de noviembre. Si Bachelet confirma su candidatura (manifestó que lo haría en marzo) es muy probable que resulte vencedora. A la fecha, la ventaja entre la ex presidenta y los dos candidatos del oficialismo (Golborne y Allamand) es muy amplia. Los chilenos irán a las urnas con un sistema electoral reformado, cuyas principales novedades son: registro automático de electores (aumento de más de 5 millones de nuevos votantes), voto voluntario y obligación de parte de todas las fuerzas políticas de realizar internas en el mes de junio de 2013.

Las elecciones hondureñas del próximo 24 de noviembre ponen fin a la agenda electoral vigente, cuyos resultados son los más difíciles de pronosticar a estas alturas del año. En noviembre de 2012 los partidos políticos escogieron a sus candidatos en internas (Juan Orlando Hernández por el partido Nacional y Mauricio Villeda por el partido Liberal); además, recientemente se creó el partido Libertad y Refundación, obra del ex presidente Zelaya y que lleva como candidata a la Presidencia a su esposa Xiomara Castro. No está claro si esta nueva fuerza política podrá romper el histórico bipartidismo.

Venezuela podría ir nuevamente a las urnas en caso de que se decrete la “falta absoluta de Chávez” por algunas de las causales previstas en el artículo 233 de la Constitución bolivariana. En esta hipótesis, habría que convocar a una nueva elección dentro de los próximos 30 días a partir de la fecha en que se haya decretado la falta absoluta del Presidente.

Otras cuatro elecciones cobran relevancia. La parlamentaria en Cuba, legislativas y municipales parciales en Haití y, sobre todo, las elecciones municipales venezolanas y las legislativas argentinas de medio periodo. Estas últimas son cruciales para definir si la presidenta Fernández de Kirchner tendrá opciones para reformar la Constitución en busca de un tercer periodo consecutivo.

Procesos claves a monitorear

En México las promesas de campaña de Enrique Peña Nieto enfrentan el momento de la verdad, en particular la viabilidad de su ambiciosa agenda de reformas. El clima que prevalece —pese al incremento de la violencia y de los asesinatos en el Estado de México y en el Distrito Federal en los últimos días—, es de moderado optimismo sobre todo a raíz del Pacto por México, firmado por el Ejecutivo y los principales partidos políticos del país el pasado 2 de diciembre, documento que se considera como “la hoja de ruta” que contiene los temas fundamentales para el buen desempeño de la economía nacional en el futuro.

En Colombia el presidente Santos se juega gran parte de su capital político (esmerilado en 2012) y su reelección (en 2014) en el éxito del proceso de paz. El pasado 14 de enero arrancó en La Habana la tercera ronda de negociaciones (sobre el estratégico tema agrícola), a las cuales Santos solicitó dar un “nuevo ritmo”, es decir más celeridad y resultados concretos para así llegar a buen puerto dentro de la fecha límite que él mismo fijó: noviembre de 2013.

En Brasil, 2013 será un año decisivo para las aspiraciones reeleccionistas de la presidenta Rousseff, cuyas elecciones tendrán lugar también en 2014. Para ello, es crítico que el país retome la senda de crecimiento, y que la crisis energética y el despertar de las demandas sindicales (que permitieron a Rousseff una larga luna de miel durante los dos primeros años de su gobierno) no descarrilen el repunte que viene experimentando la economía.

Cuba, junto a Venezuela, será el otro epicentro político de la región por varias razones: el papel clave que viene desempeñando en la compleja situación venezolana; ser la sede de las negociaciones de paz colombianas y, desde fines de enero, ejercer la presidencia de la CELAC. Será importante, asimismo, seguir de cerca el funcionamiento en los hechos de la nueva política migratoria (más flexible salvo para ciertos grupos), que entró en vigor el pasado 14 de enero, y la evolución de las reformas económicas pro mercado implementadas por el presidente Raúl Castro durante el último año y medio. La salud de Fidel, como la de Chávez, podría dar también una sorpresa este año.

Reflexión final: 2013 arranca con el pie derecho. El Banco Mundial prevé que la región crezca levemente por encima de 2012, alrededor de un 3.5 promedio regional. En la mayoría de los países, resultado del último rally electoral (2009-2012) prevalece una tendencia al centro político (de derecha o de izquierda), con base en un enfoque que privilegia el pragmatismo y un sentimiento moderadamente optimista.

Imbuidos del sentimiento de que la región atraviesa por uno de sus mejores momentos, los países que integran la CELAC (todos, excepto Estados Unidos y Canadá), se reunirán con sus pares de la Unión Europea (quienes atraviesan una de sus peores crisis) los próximos 26 y 27 de enero en Santiago de Chile con el objetivo de lograr una alianza para un desarrollo sustentable, promoviendo inversiones de calidad social y ambiental.

El buen momento que vive América Latina es compartido por Roberta Jacobson, Secretaria Adjunta para el Hemisferio Occidental del Departamento de Estado estadounidense, quien declaró hace unos días en Madrid que la región “nunca ha sido tan estable, pacífica y prospera”, calificándola como un “respetable actor” en el panorama internacional. Coincido con Jacobson. La región cuenta hoy con democracias más consolidadas, mayores y mejores políticas públicas en materia de protección social y economías más fuertes e integradas. Durante la última década, 73 millones escaparon de la pobreza, expandiendo la clase media en más de 50%.

Empero, el clima optimista que se vive en la región no debe soslayar ni subestimar las importantes amenazas que conspiran contra una ciudadanía más plena, unas instituciones más fuertes, una prensa más independiente y una democracia de mejor calidad.

En efecto, pese a los importantes avances logrados, América Latina sigue siendo vulnerable a un entorno externo incierto, a la creciente exposición a Asia del Este y a factores específicos de cada país. En el terreno social, 30% de la población sigue siendo pobre y 38% vulnerable. Somos una de las regiones más violentas del mundo. Según datos del PNUD, durante los últimos 25 años los robos se han triplicado y los homicidios han aumentado 11% durante la última década, cifras que permiten entender por qué la inseguridad es el tema que hoy más preocupa a la ciudadanía y a los gobiernos de la región. Subsisten, asimismo, importantes amenazas, entre otras: regímenes populistas, hiperpresidencialismos, fiebre reeleccionista, altos niveles de corrupción, estados de derecho débiles y acoso a la libertad de expresión. Todo ello enciende una luz de alerta sobre el peligro de caer en el error de los aplausos prematuros. Optimismo moderado, sí, pero no ingenuidad.

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